La ruta de la seda

Uno de los itinerarios comerciales más importantes del mundo antiguo se originó en torno a la seda fabricada en China. La llamada ruta de la seda llegó a ser una amplia red de caminos que unía las tierras chinas con el continente europeo. A su vez se utilizó para el transporte de mercancías de origen oriental como las porcelanas, el jade o las especias entre otros. Europeos y árabes exportaban a su vez oro, plata y lana principalmente. La plata era utilizada como moneda de cambio a lo largo de todo el trayecto.

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Vollmer, John. E. (1984), Silk Roads. China Ships. Toronto: Royal Ontario Museum, pàg. 26.

La primitiva ruta tenía más de 6.400 kilómetros, comenzaba en Xian, bordeaba la Gran Muralla, cruzaba Afganistán y seguía hasta llegar al levante mediterráneo. Sus inicios datan del siglo IV a.C.

Los primeros tejidos de seda parece ser que empezaron a fabricarse alrededor del 3.000 a.C. aunque los indicios realmente fiables de su existencia son bastante posteriores, sobre el 1.500 a.C.

Mujeres batiendo la seda

Mujeres batiendo la seda

En un principio la seda se distribuía por vía terrestre a través de caravanas, hasta que con el tiempo se empezaron a utilizar rutas marítimas por ser mucho más rápidas y seguras. En la realización del trayecto participaban multitud de intermediarios pues la longitud del viaje era de tal envergadura que era infrecuente que una persona llevara a cabo todo el viaje. Una excepción fue el caso del mercader y viajero veneciano Marco Polo que realizó en varias ocasiones toda la expedición desde Venecia a Pekín.

Marco Polo recorriendo la ruta de la seda

Ilustración del Atlas Catalán, sobre el 1375 d.C. en el que aparece Marco Polo recorriendo la ruta de la seda.

Obviamente Marco Polo no fue el único europeo que realizó este viaje, pero su fama se debió a la publicación del libro El libro de las maravillas o Los viajes de Marco Polo, en el cual en el que se detalla todo el recorrido.

Ilustración de una de las páginas de "El libro de las maravillas" de Marco Polo

Ilustración de una de las páginas de “El libro de las maravillas” de Marco Polo

La producción de la seda fue un secreto que los emperadores chinos guardaron durante muchos años con el fin de conservar el monopolio. En el siglo IV se empezó a cultivar en la India y a partir de ese momento el cultivo se extendió por todo el mundo. SEDA09

Durante siglos la ruta de la seda fue un gran foco de intercambio cultural. A través de ella discurrieron nuevas ideas religiosas como el budismo y el nestorianismo que entraron en el país chino desde el territorio indio, al igual que otras muchas y variadas manifestaciones culturales.

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A raíz de la caída del imperio mongol en el siglo XIV la ruta fue prácticamente abandonada. Solamente en el siglo XIX se recuperaría, aunque en cierto modo, debido al interés de arqueólogos y exploradores. En 1877 el geógrafo alemán Ferdinand von Richthofen le dio el nombre por la cual conocemos a esta gran vía comercial.

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