La ruta de la seda

Uno de los itinerarios comerciales más importantes del mundo antiguo se originó en torno a la seda fabricada en China. La llamada ruta de la seda llegó a ser una amplia red de caminos que unía las tierras chinas con el continente europeo. A su vez se utilizó para el transporte de mercancías de origen oriental como las porcelanas, el jade o las especias entre otros. Europeos y árabes exportaban a su vez oro, plata y lana principalmente. La plata era utilizada como moneda de cambio a lo largo de todo el trayecto.

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Vollmer, John. E. (1984), Silk Roads. China Ships. Toronto: Royal Ontario Museum, pàg. 26.

La primitiva ruta tenía más de 6.400 kilómetros, comenzaba en Xian, bordeaba la Gran Muralla, cruzaba Afganistán y seguía hasta llegar al levante mediterráneo. Sus inicios datan del siglo IV a.C.

Los primeros tejidos de seda parece ser que empezaron a fabricarse alrededor del 3.000 a.C. aunque los indicios realmente fiables de su existencia son bastante posteriores, sobre el 1.500 a.C.

Mujeres batiendo la seda

Mujeres batiendo la seda

En un principio la seda se distribuía por vía terrestre a través de caravanas, hasta que con el tiempo se empezaron a utilizar rutas marítimas por ser mucho más rápidas y seguras. En la realización del trayecto participaban multitud de intermediarios pues la longitud del viaje era de tal envergadura que era infrecuente que una persona llevara a cabo todo el viaje. Una excepción fue el caso del mercader y viajero veneciano Marco Polo que realizó en varias ocasiones toda la expedición desde Venecia a Pekín.

Marco Polo recorriendo la ruta de la seda

Ilustración del Atlas Catalán, sobre el 1375 d.C. en el que aparece Marco Polo recorriendo la ruta de la seda.

Obviamente Marco Polo no fue el único europeo que realizó este viaje, pero su fama se debió a la publicación del libro El libro de las maravillas o Los viajes de Marco Polo, en el cual en el que se detalla todo el recorrido.

Ilustración de una de las páginas de "El libro de las maravillas" de Marco Polo

Ilustración de una de las páginas de “El libro de las maravillas” de Marco Polo

La producción de la seda fue un secreto que los emperadores chinos guardaron durante muchos años con el fin de conservar el monopolio. En el siglo IV se empezó a cultivar en la India y a partir de ese momento el cultivo se extendió por todo el mundo. SEDA09

Durante siglos la ruta de la seda fue un gran foco de intercambio cultural. A través de ella discurrieron nuevas ideas religiosas como el budismo y el nestorianismo que entraron en el país chino desde el territorio indio, al igual que otras muchas y variadas manifestaciones culturales.

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A raíz de la caída del imperio mongol en el siglo XIV la ruta fue prácticamente abandonada. Solamente en el siglo XIX se recuperaría, aunque en cierto modo, debido al interés de arqueólogos y exploradores. En 1877 el geógrafo alemán Ferdinand von Richthofen le dio el nombre por la cual conocemos a esta gran vía comercial.

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Thera

Fresco que representa a un pescador de la isla de Tera

Fresco que representa a un pescador de la isla de Tera

Thera o Tera había sido llamada Kalliste (la muy hermosa) en la Antigüedad. Era una isla situada a unos 100 kilómetros al norte de la isla de Creta, que formaba parte geográficamente del archipiélago de las Cícladas y de influencia era claramente minoica. Sus habitantes se sustentaban gracias a la agricultura, la ganadería, la pesca y el comercio.

En el centro de la isla se hallaba un imponente volcán de 1600 metros de altura que salió de su letargo sobre el 1800 a.C. Una serie de terremotos alertó a la población que emigró hacia otras islas vecinas. Por los restos arqueológicos hallados se cree que la huida fue controlada pues se llevaron la totalidad de sus pertenencias. Durante los años siguientes el volcán expulsó una enorme cantidad de cenizas al aire. Hacia el 1600 a.C. el volcán estalló literalmente. Fue tal la violencia de la detonación, que donde hasta entonces había existido una montaña de 1600 metros ahora había un hoyo de una profundidad de 1,5 km por debajo del nivel del mar. El agua del mar Egeo entró en el hueco en forma de una inmensa catarata. Parece ser que la explosión fue 4 veces más intensa que la del Krakatoa en 1883, que consiguió agrietar muros a más de 160 kms de distancia.

En la imagen se ve perfectamente la huella dejada por la explosión del volcán

En la imagen se ve perfectamente la huella dejada por la desaparición del volcán

En Thera se formó una nube de ceniza y vapor de una enorme magnitud que desprendía un calor intensísimo. Esta nube se desplazó por las islas vecinas, ocultó la luz del sol durante siete días e incluso llegó hasta Egipto y Turquía. Se produjo un gran tsunami que causó una gran devastación en las islas vecinas donde excavaciones arqueológicas han hallado muros de piedra y cubiertas de casas a 100 metros de distancia de estas. A consecuencia de esta explosión se originó un cambio climático en el Mediterráneo oriental.

Yacimiento arqueológico en Akrotiri

Yacimiento arqueológico en Akrotiri

Se ignora el motivo de la desaparición de la civilización minoica, pero tras este episodio es fácil imaginar la destrucción que debió causar el tsunami posterior a la explosión del volcán en los puertos, embarcaciones y astilleros de las islas del archipiélago. Recordemos que la base de la economía minoica era el comercio y este se llevaba a cabo por vía marítima. De la noche a la mañana los habitantes de la zona se encontraron incomunicados e indefensos. Quizás esta situación fuera aprovechada por otros pueblos vecinos para invadir estas islas y asentarse definitivamente en ellas. Sabemos que la civilización micénica estuvo plenamente establecida en la zona sobre el año 1400 a.C. así pues, se podría afirmar que la explosión del volcán fue, sino el principal, uno de los desencadenantes del fin de la civilización minoica o cretense.

Si queréis saber más sobre este tema, teneis información muy detallada sobre la erupción aquí y sobre los efectos de esta aquí

Vista de las excavaciones

Vista de las excavaciones

En la Edad Media, concretamente en el 1204, la isla pasó a manos de la republica veneciana que le dio el nombre de Santa Irene, posteriormente estuvo en manos del imperio otomano y finalmente en 1840 se incorporó a Grecia.  Hoy la conocemos como Santorini, un estupendo destino turístico europeo.

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Cleopatra VII

A raíz de la muerte de Alejandro Magno en el 323 a.C. el inmenso imperio macedónico se dividió en tres, correspondiendo a Ptolomeo, uno de sus más cercanos generales, el gobierno de Egipto y Libia. Así fue cómo se inició la dinastía ptolemaica, también denominada Lágida. Si Ptolomeo fue el primer monarca esta dinastía, una descendiente suya Cleopatra VII sería la última reina del periodo helenístico en Egipto.Cleopatra VIIAsí pues, Cleopatra nacida en el año 69 a.C. tenía sus orígenes en Macedonia, era por tanto de ascendencia griega. Alcanzó el trono a los 18 años junto con su hermano Ptolomeo XIII de 12 años, con quien se casaría según se ordenaba en el testamento del padre de ambos. Este tipo de matrimonios era corriente en la época. También llegaría a casarse con su otro hermano menor Ptolomeo XIV.

Cleopatra VII

Cleopatra VII

Recibió una exquisita educación exclusivamente griega y se dice que hablaba hasta 8 lenguas, además de tener una extensa formación en matemáticas, astronomía, medicina, literatura, música, historia y ciencias políticas. Destacó por su trato, su conversación y una especial y cautivadora armonía y musicalidad en su voz al hablar, más que por su belleza. Fue una mujer ambiciosa y muy inteligente. Tuvo que hacer frente a varios de sus hermanos por su política en favor de Roma. Su hermano Ptolomeo XIII apoyado por tres consejeros la exiliaron a Siria, desde donde ella planificó su vuelta al poder.

En Roma mientras tanto, Pompeyo, albacea del testamento del padre de Cleopatra, y Julio César mantenían una guerra civil. El hermano de Cleopatra hizo asesinar a Pompeyo para granjearse la amistad de Julio César, pero éste no lo tomó como un presente sino como una traición. Cleopatra planeó un acercamiento a Julio César para intentar solucionar sus problemas. De este modo, estando César en Alejandría, le fue entregada una alfombra de la que surgió Cleopatra al desenrollarla. Era una original forma de evitar a los espías de su hermano. Tras pasar la noche juntos, César, actuando como albacea de la herencia de Ptolomeo XII tras la muerte de Pompeyo, ofrece Creta a Ptolomeo XIII. César se instala en Alejandría con Cleopatra, pero los hermanos de esta les declaran la guerra. En la batalla César decide quemar las embarcaciones del puerto para que no caigan en manos enemigas, pero el fuego se extiende por la ciudad y es entonces cuando la biblioteca de Alejandría desaparece en su mayor parte. La batalla fue larga y Ptolomeo XIII, esposo de Cleopatra murió en la contienda. Como en Egipto tenía que haber un rey, Cleopatra se desposó con su otro hermano Ptolomeo XV que contaba con 10 años de edad.

Julio César

Julio César

Tras la victoria, Cleopatra y Julio César emprendieron un viaje de dos meses por el Nilo. Finalizada la excursión, César se dirigió a Hispania donde tenía lugar la guerra civil. Tras lograr la victoria regresó a Roma. Durante este tiempo Cleopatra había dado a luz al hijo de César, Ptolomeo XV, a quien los alejandrinos llamaron Cesarión. Madre e hijo estuvieron en Roma en dos ocasiones pero el pueblo romano desconfiaba de ella por lo que nunca fue aceptada. En el  año 44 a.C. con el asesinato de Julio César, Cleopatra consciente de haber perdido a su gran aliado huyó a Egipto con su hijo. Una vez allí y temerosa del poder que pudiera tener su hermano-esposo, lo envenenó y proclamó a su hijo Cesarión de 4 años rey, ejerciendo ella la regencia. En el 41 a.C. se produciría otro acontecimiento crucial en su vida. En Roma se había formado el Segundo Triunvirato integrado por Octavio, Marco Antonio y Lépido. Una nueva guerra civil tuvo lugar, esta vez entre los partidarios del Triunvirato y los republicanos. Marco Antonio, pidió ayuda a Cleopatra quien se la negó pues no deseaba una confrontación con Roma. Finalmente Cleopatra accedió a la reunión con Marco Antonio que duró cuatro días. Acordaron la muerte de Arsinoe IV hermana de la reina, quien suponía un peligro para esta y a su vez Cleopatra ofreció su ayuda contra Octavio. Pasado un año, Marco Antonio regresa a Roma y se casa con Octavia, hermana de Octavio, por conveniencia. A todo esto Cleopatra da luz a gemelos de Marco Antonio: Cleopatra Selene y Alejandro Helios. En el 37 a.C. Marco Antonio regresa a Egipto y se casa con Cleopatra sin haber repudiado a su anterior esposa. Como en un cuento de hadas vivieron felices, tuvieron un tercer hijo y Marco Antonio amplió las fronteras de Egipto hasta que Octavio destituyó a Marco Antonio y declaró la guerra a Egipto.

Marco Antonio

Marco Antonio

El resto es bien conocido, en el 31 a.C. en Accio, los dos ejércitos se enfrentaron. Cleopatra huyó presa del pánico abandonando a su ejército y Marco Antonio salió tras ella. Tras creer que Cleopatra se había suicidado, este se mató con su espada. Cleopatra consciente de la derrota, no quería ser exhibida como trofeo de guerra en la ciudad de Roma por Octavio, por lo que se suicidó con el veneno de una cobra egipcia, un áspid. También existe otra versión en la cual su suicidio se debió a la muerte de Marco Antonio. Lo cierto es que dejó una carta a Octavio solicitando que los esposos fueran enterrados juntos a lo que este accedió. Nunca ha llegado a saberse dónde fueron enterrados.

El tesoro real de Ur

Entre los años 1927 y 1928 el arqueólogo Leonard Wooley descubrió la necrópolis real de Ur, ciudad sumeria cercana a la desembocadura del Éufrates. Este cementerio consta de unas 1800 tumbas. Una de las mejor conservadas era la de la reina Puabi, o Shubad, que vivió sobre el 2600 a.C., durante la Primera Dinastía de Ur. A pesar de estar enterrada en este cementerio era de origen acadio. Este descubrimiento fue del todo asombroso. Junto a la gran cantidad de objetos de todo tipo hallados en su tumba, unos 20.000, aparecieron también 52 o 65 sirvientes, según las fuentes. Había soldados con sus armas, doncellas, aurigas, esclavos, músicos hallados con las manos en sus instrumentos, todos enterrados junto a su reina. Todos estaban ricamente ataviados y no había señales de violencia, lo cual hace suponer que las muertes se produjeron por envenenamiento.

Collar hallado en la tumba

Collar hallado en la tumba

Las tablillas cuneiformes halladas hasta la fecha no ofrecían información sobre este tipo de ritos, por lo cual la sorpresa fue maýuscula. La mayoría de objetos y atuendos se hallaban en bastante buen estado de conservación. Otros tuvieron que ser restaurados.

Vaso de oro
Vaso de oro
Detalle de la lira encontrada en la tumba

Detalle de la lira encontrada en la tumba

Sello cilíndrico

Sello cilíndrico con representación de un banquete

Cabeza de león, hecha en plata, lapislázuli y concha

Cabeza de león, hecha en plata, lapislázuli y concha

Caja para cosméticos, en plata y lapislázuli. La imagen representa un león matando un carnero.

Caja para cosméticos, en plata y lapislázuli. La imagen representa un león matando un carnero.

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Imagen de un carnero, en oro

Uno de los tocados de Puabi

Uno de los tocados hallados en la tumba

Otro vaso de oro

Otro vaso de oro

También se halló aquí el famoso Estandarte real de Ur, aunque su estado de conservación era lamentable, fue cuidadosamente restaurado. A este objeto le dedicamos otra entrada en el blog.

Estandarte real de Ur

Estandarte real de Ur, Museo Británico

La mayoría de las piezas se pueden ver en el Museo Británico en Londres y en el Museo de la Universidad de Pensilvania, en Filadelfia. Otras se hallan en el Museo Nacional de Irak en Bagdad, aunque varias de ellas desaparecieron durante la guerra en 2003.